Dezinfectarea și sterilizarea sunt procese esențiale în domeniul medical pentru prevenirea transmiterii infecțiilor.

Dezinfectarea este un proces care elimină majoritatea microorganismelor patogene, cu excepția sporilor bacterieni, de pe obiecte. Acest proces se realizează cu ajutorul unor substanțe chimice numite dezinfectanți.

Sterilizarea descrie un proces de distrugere și eliminare a tuturor formelor de activitate microbiană prin metode fizice și chimice. Aburul, căldura uscată, oxidul de etilenă, lichide chimice - sunt principalii agenți în procesul de sterilizare.

Există anumiți factori care afectează eficacitatea ambelor procese, cum ar fi curățarea în prealabil, prezența organică sau anorganică, tipul și nivelul de contaminare, concentrația și tipul de expunere la agentul de sterilizare sau dezinfecție, temperatura și pH-ul procesului de dezinfecție, umiditatea relativă a procesului de sterilizare etc. 

Spre deosebire de sterilizare, dezinfectarea nu elimină sporii. Există, însă, câteva tipuri de agenți chimici (sterilizanți chimici) care elimină sporii, iar procesul presupune expunere îndelungată (3-12 ore). Dezinfectanții de nivel înalt presupun un timp mai scurt de expunere (ex. 20 minute pentru soluție 2% glutaraldehidă) și elimină toate tipurile de microorganisme, cu excepția sporilor. Dezinfectanții de nivel scăzut acționează asupra bacteriilor în formă vegetativă, anumite tipuri de fungi și virusuri. Dezinfectanții de nivel mediu pot elimina micobacteriile, bacteriile în formă vegetativă, majoritatea virusurilor și anumite tipuri de fungi. Germicidele sunt diferite în mare parte prin spectrul antimicrobian și timpul de acțiune.

În ceea ce privește gradul de risc al contaminării, există 3 tipuri de obiecte:

- obiecte critice, care prezită risc înalt de ifectare dacă sunt contaminate cu orice tip de microorganism atunci când intră în contact cu țesuturile sau sistemul vascular. De aceea, în momentul utilizării, acestea trebuie să fie sterile. Această categorie include instrumente chirurgicale, catetere urinare și cardiace. Se pot achiziționa sterile sau, pe cât posibil, se sterilizează cu abur. Cele sensibile la căldură se tratează cu oxid de etilenă sau cu strilizanți.

- obiectele semicritice intră în contact cu mucoasa și cu pielea non-intactă. Această categorie include echipamentele de anestezie sau terapie respiratorie, endoscoape, lamele de laringoscop, catetere etc. Acestea necesită dezinfecție de nivel înalt.

- obiectele non-critice sunt acelea care intră în contact cu pielea intactă, pielea acționând ca o barieră eficientă în fața majorității microorganismelor. Din această categorie, fac parte ploțtile urinare manșetele de măsurare a tensiunii arteriale și altele asemenea. În acest caz, obiectele pot fi decontaminate în locul în care se utilizează, spre deosebire de cele critice și semicritice.

Factori care afectează eficacitatea dezinfecției și sterilizării:

1. Numărul și localizarea microorganismelor - cu cât numărul acestora este mai mare, cu atât crește timpul de acțiune. Pentru instrumentele formate din mai multe părți, este necesară dezasamblarea acestora deoarece doar suprafețele care intră în contact direct cu agentul chimic pot fi dezinfectate și sterilizate. 

2. Rezistența microorganismelor - spre exemplu, sporii sunt rezistenți la dezinfectanți datorită învelișului sporicid și a cortextului, care acționează ca barieră. Micobateriile au un inveșiș celular ceros care previne infiltrația dezifnectantului, iar bacteriile gram negative posedă o membrană exterioară ce ține piept dezinfectantului. Astfel, este necesară adaptarea tipului de agent dezinfectant/sterilizant, al timpului de acțiune și a concentrației pentru a obține efectul dorit. 

3. Concentrația si puterea dezinfectantului - în majoritatea cazurilor, cu cât concentrația este mai mare, cu atât eficacitatea este mai ridicată și timpul de acțiune este mai mic. 

4. Factorii chimici și fizici - temperatura, pH-ul, umiditatea relativă, duritatea apei. Majoritatea dezinfectanților sunt mai puternici cu cât temperatura apei este mai mare, dar o temperatură prea mare poate afecta eficacitatea dezinfectantului. Un pH ridicat mărelte activitatea antimicrobiană. Umiditatea relativă este singurul factor care influențează activitatea agenților gazoși. Durotatea apei reduce rata de distrugere deoarece interacționează cu dezinfectantul, formând particule insolubile. 

5. Materie organică și anorganică - ser, sânge sau alte fluide organice, materii lubrifiante și alte substanțe anorganice pot interveni în procesul de distrugere a microorganismelor prin reacții chimice. Produsele pe bază de clor și iod sunt predispuse la acest fenomen. Pe de altă parte, substanțele organice pot reacționa ca o barieră în fața dezinfectantului.

6. Durata expunerii - fiecare obiect și dezinfectant prezintă un timp minim de expunere. Spre exemplu, dezinfectanții de nivel scăzut acționează împotriva bacteriilor în formă vegetativă, micobateriilor sau a virusurilor pentru 30-60 secunde. În general, expunerea prelungită este mai eficientă decât una scurtă.